Заветное желание

Сказка про приключения принца эльфов. На планете эльфов всё как у людей: и любовь, и дружба, и верность. Нинель Языкова.

На крохотной планете жил маленький эльф. Звали его Дарго Сион Третий. Он был маленьким потому, что был эльфом, а не потому, что ему было мало лет. Как раз возраст у этого эльфа был самым нормальным, жениховским. И был этот эльф принцем Лесного королевства, а по правилам этого королевства первый принц – а наш эльф родился как раз первым – должен до вступления на трон научиться управлять. Для этого ему нужно жениться и стать на время правителем Фиалковой рощи.
В невесты же ему сосватали принцессу Эльзину, чудесную эльфину, которая проживала в Степном королевстве. И чтобы до неё добраться, маленькому эльфу необходимо было пройти пять земель и проплыть пять морей.
Эти пять земель располагались между пятью морями по порядку: земля – море, земля – море. И так до конца, пока волны последнего моря не коснутся земли Степного королевства. Дорога долгая и трудная. Под силу только бесстрашному герою. А наш маленький Дарго был смелым и отважным принцем, молодым, красивым и жаждал новых приключений.
Каждая из пяти земель имела своё название и свою тайну. И в каждом море водились необыкновенные живые существа, которых надо было либо победить, либо обмануть.

* * *

Наступило летнее прекрасное утро. Ярко светило солнце, лесные птицы пели свои громкие песни, и у нашего Дарго от волнения сердце стучало в груди. Наконец настал тот час, когда нужно было пускаться в путь, который сулил столько приключений и в конце обещал награду – прекрасную Эльзину. Дарго знал, что она прекрасна, потому что на груди, где сейчас так сильно стучало его сердце, он спрятал вышитый платочек, который ему прислала эльфина в подарок со своими послами. На этом платочке она сама вышила своё прекрасное личико шёлковой паутинкой, и с этим платочком Дарго не расстался бы ни за что на свете.
Мама-королевна плакала, а папа-король Урда Сион Второй крякал в усы и переступал от волнения с ноги на ногу. Конечно, его можно было понять. Ведь это его сын, первый принц королевства, вылетал сейчас из родного гнезда, то есть из родового замка в далёкие и опасные края.
Крылышки у нашего Дарго были прозрачные, и в свете яркого солнца их совсем не было видно. И это хорошо, потому что, если бы они были какого-то яркого цвета, то были бы заметны далеко и притягивали бы к себе всякие опасности.
– Ах, принц, – говорил король, вздыхая, – будьте осторожны. Вам ещё предстоит править королевством, когда я удалюсь в Долину Облаков. Смотрите по сторонам и берегите свою спину. Ведь пораненные крылья не донесут Вас до Вашей невесты. Наши крылья – это самое уязвимое место. Особенно избегайте пожаров. Обгоревшие крылья потеряете навсегда, а без них нам не жить. В них наша сила и наша жизнь. Вам, кстати, предстоит пройти одну из земель, которой правит могучий король Огонь. Постарайтесь не попасться ему под его жаркое дыхание.
– Да, что Вы, отец, не волнуйтесь. Я его проткну шпагой вот так, и вот так, и вот так, – Дарго вскинул свою маленькую шпажку и проделал виртуозный выпад. – Всё будет хорошо, отец. Ждите меня с Эльзиной.
На соседней большой ромашке стояли кучкой друзья принца, молодые графы. Они прилетели сегодня из близлежащих графств, чтобы проводить своего дорогого друга в такое опасное и такое интересное путешествие. 
Конечно, ему как принцу полагался паж, но вся беда была в том, что свой поход он должен был проделать один. Один справиться с трудностями и опасностями.
Дарго был очень красив. Свои тёмные волосы он заплетал в длинную толстую косу до пояса. В Лесном королевстве стоял закон, что мальчикам не стригут волосы до того времени, пока они не женятся. И только после свадьбы им делают короткую мужскую стрижку.
Среди друзей Дарго было много юношей с косой, но уже были и такие, которые коротко стриглись. Имели жену и свой замок. Они свысока посматривали на тех, у кого была ещё коса, и важно летали среди цветов на лесных полянах под ручку со своими жёнами. И теперь все друзья с косами и с короткими волосами шутили и подбадривали своего принца, желая ему поскорей прилететь назад домой с невестой и сделать себе причёску настоящего взрослого эльфа.
Дарго был благодарен всем своим товарищам и всем придворным, которые провожали его в далёкий путь. Он поцеловал руку матушке, преклонил колено перед отцом и, поймав попутный поток ветра, полетел навстречу приключениям.
Лесное королевство огромное. Оно состояло из многих графств и усадеб. Маленькому эльфу нужно было лететь целый месяц, чтобы добраться до его границ. Это было совсем нелегко, но всё равно, пока он летел по своему королевству, каждый его житель старался помочь принцу в пути. Светлячки своими фонариками освещали путь в самых тёмных и густых зарослях папоротника, а кузнечики несли нашего героя, когда ему нужно было отдохнуть или когда у него уставали крылышки. Простые эльфы кормили Дарго нектаром, а напиться, утолить жажду он мог везде. Особенно утром, когда роса тяжёлыми и прозрачными каплями опускалась на листья деревьев и кустов.
Спал Дарго в гамаке, который сплели ему ткачи-пауки, а от дождя его спасали верные птицы вороны. Он прятался у них под крылом. Эти птицы были очень умными. Они знали, что если пропадут эльфы, пропадёт и лес. Ведь эльфы были душой леса, его жизненными силами. А принц был душой эльфов.
Погода стояла прекрасная. Тёплая, летняя. На этой планете времена менялись не по месяцам, а по годам. Год осени, год зимы, год весны. И вот сейчас настал год лета. И Дарго нужно было успеть слетать за своей невестой и вернуться назад в своё королевство за этот летний год, потому что с осенним годом придут буйные ветра и проливные дожди. В осенний год лучше оставаться дома и не путешествовать, а готовиться к долгой и суровой зиме. 

На краю Лесного королевства, в своём старинном замке жил добрый маг и чародей Извар. Он всегда хорошим советом помогал эльфам, и сейчас он встретил маленького принца и проводил в свой замок, чтобы тот отдохнул перед дальней дорогой.
– Ну, что ты тут для меня приготовил, мой дорогой Извар? – улыбался принц, подлетая к замку.
– Ваше высочество, я Вам приготовил мягкую постель из одуванчиков, чтобы Вы отдохнули перед трудной дорогой и набрались сил. Нежнейший нектар из цветущего медоноса. А на десерт три очень дорогих подарка. Но эти подарки я Вам преподнесу только перед Вашим отлётом.
– Ах ты, хитрец, – засмеялся принц. – Хочешь, чтобы я улетел как можно скорее? Ведь прекрасно знаешь, что ни постель, ни нектар мне так не важны, как важны твои подарки.
– Немного терпения. Вам действительно нужно отдохнуть и подкрепиться. Дорога трудная, таит много опасностей. И перед этой трудной дорогой у меня будет с Вами серьёзный и очень важный разговор.
– Ну, хорошо, – согласился Дарго, – будь по-твоему. Пусть будет так, как ты сказал.
Постель действительно была мягкой, воздушной, и принц, подкрепившись сладким и ароматным нектаром, заснул сном молодого юноши, то есть мгновенно и без видений.
А маг принялся за подарки. Он знал, что это не просто полёт за возлюбленной. Один раз на десять тысяч лет рождался принц, который должен был выполнить свою миссию. Сейчас это был Дарго. И ему нужно было помочь. Тем более что свою миссию принц должен был исполнять без друзей и товарищей. Сам. Своими силами. А это ох как нелегко.

Пришла ночь. Опустилась тёмным покрывалом на планету. Сверчки сразу же зажгли свои фонарики, чтобы путники, которые сейчас находились в пути, не сбились с дороги. На этой планете десять тысяч лет не было звёздного неба. Давно-давно, много лет назад один вредный король сделал очень плохую вещь. Он воспользовался волшебным камнем и загадал злое желание. Что это было за желание, уже никто не помнил. Но с тех пор ночью ни одна звёздочка не появлялась на небосводе. Когда приходила ночь, опускалась кромешная тьма. Жители этой планеты страдали, потому что они были возвышенными натурами, а звёздное небо вдохновляло их души на прекрасные безумства. И вот уже десять тысяч лет они не видели ни одной звезды, и ни одно прекрасное безумство не было совершено. Принц Дарго должен был вернуть волшебному камню желаний силу, а тёмному небу звёзды. Вот в чём заключалась его миссия. Так было записано в Великой книге блужданий. И никто, кроме мага Извара, не знал об этом.
– Вот ты где, – принц прошел в маленький внутренний дворик замка, где на скамейке сидел маг и размышлял. – Я уже выспался, подкрепился и жду твоих подарков.
– Присаживайтесь, Ваше высочество, – Извар был очень торжественен. Предстоял серьёзный разговор. Он всю ночь к нему готовился. – У меня для Вас три подарка. Первый – это чудодейственная мазь из голубых фиалок. Она заживляет все раны и восстанавливает их прямо на глазах. Берегите её и особенно не расходуйте, так как путь у Вас длинный. Нужно, чтобы её хватило до конца.
– Неужели ты думаешь, что я позволю кому-нибудь причинить мне хоть какую-то рану? – засмеялся принц. – Да против моей шпаги не устоит никто. 
– Да, это правда, шпага у Вас действительно волшебная. Но против одного волшебства всегда найдётся другое волшебство. И ещё неизвестно, какое будет сильнее. Поэтому я Вам даю ещё один подарок – магическое зеркальце. – И чародей достал из своего мешочка маленькое, круглое, ничем не примечательное, на вид самое обыкновенное зеркальце. – Это зеркало не простое. Если ты его наведёшь в сторону, то оно изобразит тебя в полный рост, покажется твой двойник. А ты сам в это время сможешь спрятаться. И враг, с которым ты будешь иметь дело, взглянет на твоё зеркальное отражение и подумает, что это ты, – перешёл на «ты» с принцем Извар, потому что сейчас перед ним была не особа королевской крови, а ученик, которого мудрый наставник наставляет на путь истинный.
– Вот это да! – воскликнул Дарго. – А можно мне сейчас попробовать?
– Конечно. Но запомни, зеркальце служит только своему хозяину. Никогда не давай его в другие руки. Оно для тебя пропадёт навсегда.
– Да понял я, понял, – принц взял зеркальце и навёл его в сторону. И тут же, рядом появился улыбающийся двойник, сидящий на точно такой же скамейке. Зеркало, словно волшебный художник, повторило всё, что сейчас видело. 
– Отличный подарок. Даю тебе слово, что никогда с ним не расстанусь. Хотя давать такие обещания вообще-то не следовало бы. Особенно наследнику королевского трона. Мало ли что будет в пути.
– Слова не мальчика, но мужа, – поднял свой длинный палец волшебник в знак утверждения. – Ты правильно говоришь. И тебе не пристало бросаться пустыми обещаниями. Дай мне слово, что прежде чем что-то скажешь, семь раз подумаешь.
– Семь раз – это долго, – засмеялся Дарго.
– Ну, хорошо, тогда три раза.
– На три я согласен. Три подарка, три раза подумать. А что, мне эта цифра уже начинает нравиться. Так какой у тебя последний подарок?
– Заколка-невидимка, – и маг достал простую шпильку, которая действительно называлась невидимкой, так как на неё просто никто не обратил бы никакого внимания. Шпилька, да и шпилька. Ну что тут такого?
– Это шутка? – воскликнул принц. – Таких шпилек полно у наших придворных дам.
– Это не простая шпилька. Я ведь маг, а не коробейник. Дешёвым товаром не торгую. Это действительно заколка-невидимка. Стоит только тебе приколоть её на свою косу, как сразу станешь невидимым.
– Ты это серьёзно? – не поверил Дарго.
– Мы же сейчас не в игры играем, – обиделся маг.
– Да ладно, не обижайся, – принц ласково обнял старика. – Просто вид у этой заколки такой непрезентабельный.
– А зачем тебе иметь богатую вещь? Чтобы на неё кто-нибудь позарился? Одет ты в недорогой дорожный наряд. Смотришься простым эльфом. Все свои регалии, которые бы указывали на то, что ты принц, ты оставил дома. Так зачем иметь красивую вещь, которая не соответствовала бы твоему виду?
– А как ею пользоваться? – спросил Дарго, рассматривая заколку.
– Очень просто. Прикалываешь её на косу, – маг легко приколол заколку в волосах принца, – и всё, тебя никто не видит. Можешь посмотреть на себя в зеркальце.
Дарго достал зеркало из своей дорожной торбы и поднёс к лицу, но ничего не увидел.
– Поразительно, – воскликнул он, вынимая шпильку из волос, – просто магия какая-то.
– Но эта заколка не вечна. Чем больше ты будешь её применять, тем быстрее она будет утрачивать своё волшебство. Так что прикалывай эту шпильку только в самых экстренных случаях, – посоветовал Извар.
– Это всё? – все подарки мага уложились у принца на одной ладони.
– Нет, не всё. Ты ведь несёшь своей возлюбленной в дар колечко? – поинтересовался маг. 
– Да, – с удивлением согласился Дарго. Хотя чему тут удивляться, маг, он на то и маг, чтобы всё знать.
– Покажи мне его, – попросил Извар.
– Смотри, мне не жалко, – и принц достал из-под рубашки маленькое колечко. Оно висело на цепочке на груди. Кольцо это было выполнено из прочных волокон стального дерева, а камень, который венчал его, сиял сильнее, чем фонарик светлячка.
– Я сейчас тебе кое-что расскажу, а ты слушай внимательно, – принц замер, потому что голос старца звучал очень таинственно. – Один раз в четыре столетия в год лета цветут папоротники. В ночь на Алию Любезную раскрывают они свои цветы. И за одну ночь жуки коробейники ищут и находят в этих прекрасных цветах ярко горящие камни. Но очень редко среди множества камней появляется один особенный самоцвет. Называется этот удивительный самоцвет камнем Любви. Видишь, как он сияет, словно фонарик светлячка? Это потому, что в душе у тебя горит любовь. Он подобен индикатору: чем сильнее чувство, тем ярче его свет. И наоборот, когда затихает любовь в сердце, гаснет камень. Как тает любовь, так постепенно и тает его сияние.
Но твой камень – король среди всех этих камней. Он не только показывает любовь, он ещё делает своего владельца счастливым и исполняет его заветное желание. Только желание должно быть добрым.
– Так я могу загадать своё заветное желание? – воскликнул принц.
– Не всё так просто, – успокоил маг лёгким взмахом руки порыв юноши. – Во-первых, это кольцо предназначено в дар принцессе Эльзине. И уже не ты его хозяин, а она. А во-вторых, много лет назад его способности были погашены злым желанием. И чтобы теперь возвратить ему могущество, ты должен сам надеть на палец своей невесте это кольцо. И только она, и никто другой, может загадать своё заветное желание. Должно произойти именно так, иначе время будет утрачено ещё на десять тысяч лет.
– Почему так грустно ты рассказываешь мне всё это? – спросил улыбаясь Дарго.
– Потому что я должен сказать тебе очень важную вещь, – тихо, словно заговорщик, прошептал Извар.
– Какую? – так же тихо спросил принц.
– Я заглянул в Великую книгу блужданий, – продолжал своё повествование маг.
– Ну и что? Что там такого интересного? – торопил его Дарго.
– А вот что. В огромном мире ничего нет постоянного. Всё находится в движении. Всё куда-то летит. У каждого своя траектория полёта. Мы живём на планете, которая тоже движется где-то в огромном пространстве. Значит, и мы с тобой не стоим на месте, а летим вместе с нашей планетой. И здесь, на этой планете, у тебя и у меня, да у каждого, есть своя личная траектория полёта, так называемая жизнь. И эту особенную линию жизни видят звездочёты. Твою они составили ещё задолго до твоего рождения и записали в Великой книге блужданий. Но, – тут глаза мага таинственно засияли, – почему-то не всю. Начало есть, а продолжения нет.
– И что сие означает? – улыбнулся Дарго. – Мне самому, что ли, дописать в этой книге?
– Нет, конечно. Если бы все могли сами придумывать свою жизнь и описывать её, было бы просто замечательно. Но в том-то и дело, что никто не может даже заглянуть в эту книгу. Никто, кроме магов и звездочётов. Причём, маг может только прочесть, что написано в ней, а звездочёт по каким-то только ему известным звёздным схемам сам составляет этот жизненный путь. Но вот почему они не продолжили твои расчёты? Что-то же их остановило. Знать бы, что? – вздохнул глубоко Извар.
– Ну, и как мне теперь быть? Никуда не лететь? – сложил принц решительно на груди руки.
– Нет-нет. Наоборот, – замахал в ответ маг. – Лететь. Ведь по пути к Степному королевству ты должен будешь заглянуть и в Звёздное королевство, где живут знаменитые звездочёты. Там старейшина и обязан будет составить твой гороскоп, дописать твой жизненный путь, который не виден мне в Великой книге блужданий.
– Тогда почему ты так грустишь?
– Потому что я боюсь того, что скажет тебе Главный звездочёт. Мне кажется, что в твоей судьбе скрыта какая-то тайна. Твоя линия жизни оборвана на самом интересном месте. Какая-то загадка. И эта загадка не даёт мне покоя.
– Ты же сам сказал, что они читают по звёздам. А звёзды на нашей планете не светят уже десять тысяч лет. Может, они не успели вычислить мой путь, так как небесные светила погасли? – выдвинул свою версию принц.
– Может быть, – не очень уверенно согласился с ним маг.
– Да ладно, Извар, не грусти. Теперь я сам, собственными силами буду чертить полосу полёта своей жизни, – засмеялся Дарго. – И поверь мне, это будет полёт яркой звезды.
– А ты знаешь, что такое звёзды? – усмехнулся чародей.
– Отец-король мне рассказывал. Ему рассказывал его отец. Мой дедушка. Это как бесчисленное множество светлячков, висящих в ночном небе, только ярче и красивее. Я бы многое отдал, чтобы хоть раз в жизни увидеть такую красоту.
– Может быть, для того, чтобы что-то получить, надо для этого что-то и отдать, – отозвался маг.
– Может быть, – рассмеялся Дарго. – Только не мою возлюбленную Эльзину. И вообще, долой мрачные мысли. Я счастлив. Я лечу к своей принцессе, и любовь поможет мне в пути. Лучше пожелай удачного полёта, – принц был молод, храбр и беспечен. Беспечен той молодецкой удалью, которая дана только в молодые и прекрасные годы.
Спрятав в свою походную торбу все подарки, которые принцу подарил маг, и прицепив её с правого бока, потому что с левого у него висела шпага, Дарго подошел к краю своего Лесного королевства. Отсюда ему предстояло путешествие.

Берег этого королевства омывало первое море. Оно называлось морем Морских лилий. Эльфу нужно было его пролететь, чтобы добраться до земли Лиловых стрекоз. 
Море это было непростое. В нём действительно жили лилии, и эти лилии были живыми существами. Днём они выплывали на поверхность воды, раскрывали свои кувшинки и подставляли их солнцу. Но когда небесное светило заходило за горизонт, эти кувшинки закрывались, успев прихватить в свои объятия путников, которые пролетали в это время над ними.
Это были очень хитрые существа. Они специально обманывали, прикидываясь нежными цветами. На самом деле они были коварны. Ловко хватали свою добычу и уносили в самые далёкие и тёмные глубины моря.
Огромное море сразу, за один полёт не перелетишь. Дарго это знал. Поэтому решил, что спать на лилиях он будет днём. А ночью будет лететь, освещая себе путь светом кольца, подарком Эльзины.
Помахав на прощание доброму чародею рукой, принц полетел над бескрайними просторами. То тут, то там, как маленькие островки, лилии раскрыли свои бутоны. Они были красивыми, манили пролетающих путников нектаром и росой. И незнающий путешественник легко становился добычей этих коварных цветов.
Но нашего принца не проведёшь. Дарго был не только ловок, но ещё и умён. Он вылетел из замка мага под вечер. Всю ночь летел и, когда взошло солнце и лилии раскрылись ему под его жаркие лучи, только тогда принц выбрал себе небольшой цветок и приземлился на него прямо в самую его серединку. 
Нектара было достаточно, чтобы Дарго подкрепился и ещё взял немного про запас. Вдруг ночью, когда он будет лететь, ему захочется есть? Умылся росой, пока её не иссушило солнце, и прилёг отдохнуть, сложив свои натруженные крылышки.
Спал он до самого заката. Только-только солнце надумало зайти за горизонт, как наш эльф уже взлетел высоко в небо. Конечно, кувшинка была расстроена. Ей не удалось обмануть свою добычу. А принц был доволен. Он сумел обвести вокруг пальца такого хитрого противника. 
Так ловко управляясь с лилиями, юноша не заметил, как преодолел почти всё море. Остались последние сутки. Дарго только взлетел и пролетел буквально несколько лилий-островков, как услышал крик о помощи.
– На помощь, – кричал кто-то громким голосом. Принц обернулся вокруг себя, но никого не увидел. Хитрые лилии быстро стали закрывать на ночь свои кувшинки. Некоторые уже успели опуститься на дно моря. И вдруг в дальнем цветке сверкнул свет, словно блик на пряжке от заходящего солнца. 
Дарго кинулся к цветку. Лилия стремительно складывала свои лепестки. Но всё равно он сумел заметить молодого эльфа с лиловыми крылышками. Принц, не долго думая, выхватил свою шпагу, подлетел к цветку и ловко, двумя взмахами, вырезал кусок лепестка на лилии, словно прорубил окошко. Протянул свою руку и прокричал:
– Хватайся за меня быстрее, пока нас не утянул за собой этот цветок!
Эльф крепко ухватился, и принц сильными взмахами свои крыльев вынес их двоих подальше от злой лилии.
– Что же ты, приятель, так неосторожно себя ведёшь? Неужели ты не знаешь повадки этих цветов? – спросил Дарго у эльфа, которого только что спас от большой беды.
– Спасибо, друг. Можно мне тебя так называть? – воскликнул благодарный эльф. – Ведь ты спас мне жизнь.
– Конечно, можно, – разрешил принц. – Меня зовут Дарго, а тебя?
– А я Линс, ратник, – приложил спасённый эльф руку к сердцу. – Теперь я твой должник.
– Ничего ты мне не должен, – улыбнулся принц. – Ты точно так же спас бы меня, будь на моём месте.
– Даже не сомневайся. Мы, жители королевства Лиловых стрекоз, никого не оставляем в беде. Хотя сейчас у нас самих беда. А я не смог справиться со своим заданием.
– И в чём оно заключалось? - спросил Дарго у нового друга.
– Наше королевство процветающее, вернее было процветающим, – начал свой рассказ Линс. – Мы выращивали пшеницу и поставляли во все соседние королевства эльфам, чтобы у них всегда, даже зимой, был хлеб на столе. Но прилетели к нам хищные воины из королевства Саранчи и уничтожили все наши поля. Эти воины очень сильные. У каждого из них имеется острый меч. А мы – мирные жители. И отступаем в нелёгком бою. 
– А в чём заключалась твоя миссия?
– Я был у мага в Лесном королевстве. Он для нас приготовил чудодейственную фиалковую мазь. Эта мазь должна была залечить наши раны и придать нам силу, чтобы мы навсегда изгнали из своего королевства саранчу-захватчицу. Но я проспал на этом цветке. И когда ты меня спасал, я упустил драгоценный флакончик в море.
– Так в чём же дело? Слетай ещё раз к магу. Он снова сделает тебе мазь, – предложил Дарго.
– В том то и дело, что эта мазь имеет свою силу только тогда, когда она готовится один раз. Во второй раз заклинание не срабатывает. – Эльф был такой грустный, что у Дарго разрывалось сердце.
– Не переживай. Всё образуется. Вон, смотри, на горизонте видна твоя земля, – воскликнул принц. И действительно, за разговорами и полётом время пролетело незаметно. Ночь отступила, и заря полным ходом расцветала на небосводе.
– А что я скажу старейшинам? Что я неудачник? Не смог удержать флакончик в руке? – ратник был в полном отчаянии.
Они уже подлетали к королевству, когда Дарго заметил группу стрекоз, стоявшую неподалеку от воды. На голове каждой стрекозы сияла маленькая корона. «Наверное, это старейшины», – подумал принц. И правда, только они приземлились, как Линс подбежал к самой старой стрекозе и преклонил колено.
– Ну, что ты нам скажешь, – произнесла низким голосом старшая стрекоза. – Где флакон с мазью?
– Простите меня, Ваше старейшество. Я никчемный воин. Я упустил флакон в море, и теперь из-за меня погибнет наше королевство. Мне нет прощения. Я со смирением приму любое наказание.
Старейшины молчали, потому что им нечего было говорить. Какой толк в наказании эльфа? Ведь они все погибнут, так как чудодейственная мазь для них потеряна навсегда. Теперь не будет королевства Лиловых стрекоз, а будет иго саранчи.
Они от горя опустили свои лиловые крылья, и медленно направились в заросли спелой пшеницы, которая здесь, на этом маленьком земном островке, ещё оставалась не скошенной страшными захватчиками.
– Постойте, – воскликнул Дарго вслед уходящим старейшинам. – Если дело действительно только в фиалковой мази, то у меня есть флакон этого зелья.
Речь принца, словно гром среди ясного неба, прогремела над стрекозами. Если бы сейчас вдруг потухло солнце, они не так бы были поражены. Старейшины сразу даже не поверили. Им показалось, что этот чужестранец смеётся над ними. Но, увидев в руках Дарго флакон с мазью, они прослезились от счастья.
– Спасибо, друг! – воскликнул Линс. – Ты снова спасаешь нам жизнь. Я у тебя в таком долгу, что, наверное, никогда не смогу расплатиться.
– Давайте сначала испробуем эту мазь на деле, а уж потом я буду выслушивать ваши благодарности, – прервал излияния своего товарища Дарго.
Эта фиалковая мазь для жителей королевства Лиловых стрекоз действительно была чудодейственной. Понадобилась буквально капля, чтобы залечить раны и восстановить силы тем, кто был ранен в бою. Видя, как действует мазь, жители королевства воспрянули духом.
– На битву! – кричали они. – Прямо сейчас, пока у нас есть силы! Не отдадим наши пшеничные поля захватчикам!
И начался страшный бой. Он шёл три дня и три ночи. Днём светило лиловое солнце. В этом королевстве даже солнце было лиловым, а ночью бой освещали светлячки. Дарго же дрался со всеми наравне, и ночную его битву ему освещало кольцо, которое висело у него на шее. Его острая шпага мелькала в самых напряженных местах, особенно там, где был неравный бой.
На одно мгновение Дарго замешкался, и хитрая саранча тут же направила свои острые мечи, чтобы поразить принца. Но у него был друг Линс. Ратник за секунду подлетел на помощь, и они уже вдвоём ловко расправились с врагом.
– Вот ты и отдал свой долг, – громко прокричал Дарго, потому что звон сражающегося оружия стоял такой, что не слышно было слов. – Теперь мы квиты.
А бой был тяжёлым. Саранча не хотела отступать. Но фиалковая мазь поистине была волшебной. Она не только заживляла раны за одно мгновение, но и придавала двукратную силу воинам-защитникам.
Наконец, на четвёртый день саранча была изгнана, и королевство Лиловых стрекоз было освобождено. Всё правильно. Всё произошло так, как должно было произойти, потому что удел захватчика – быть побежденным, ведь он ведёт бой не на своей земле.
Воины освободители очень устали. Они повалились кто где стоял. Дарго присел на стебель пшеницы и открыл свою дорожную флягу, чтобы выпить немного нектара. За трое суток боя ему некогда было глотнуть несколько капель росы, не то что поесть.
– Ты молодец, Дарго, – похвалил его Линс. – Дрался как настоящий воин. Видишь, возле куста жимолости стоят старейшины. Они хотели бы тебя видеть.
– А зачем я им?
– Не знаю. Но просили меня, чтобы я тебя нашёл и привёл к ним.
Друзья взмахнули своими крылышками, Дарго прозрачными, а Линс лиловыми, и очень быстро очутились рядом со стайкой стрекоз.
– А вот и наш освободитель, – воскликнула старшая Стрекоза.
– Да какой я освободитель, – смутился Дарго. – Я дрался, как все.
– А твоя чудодейственная мазь? Если бы ты её нам не отдал, что было бы с королевством?
– Я не мог поступить иначе, ведь вы свою пшеницу выращиваете и для нас. А я очень люблю на праздники пироги с земляникой, – засмеялся принц.
– Ну что ж, мы благодарные жители. Проси, чего хочешь. Мы выполним любую твою просьбу, – сказала старшая Стрекоза.
– Мне ничего не надо. Я счастлив тем, что вы счастливы, – в сущности, принц был скромным юношей.
– Тогда я посвящу тебя в рыцари королевства. – Старшая Стрекоза вынула свой меч. – Становись на колено, доблестный странник.
Дарго опустился на одно колено. Здесь, на чужой земле, он был простым путником. Никто даже мысли не допускал, что имеет дело с принцем, потомком королевской крови.
Одет был Дарго очень скромно, по-походному. Никаких украшений, которые отличали бы его от простых эльфов, на принце не было, кроме разве что шпаги. Да и она, хоть и была старинной, родовой реликвией, вид имела самый простой. Даже маленького драгоценного камешка на ней не было. 
Самая большая её драгоценность заключалась в том, что она была волшебной шпагой, ловко поражая как видимых, так и невидимых противников. С успехом могла сражаться с такими силами, как Огонь, Вода и Ветер. И если Вода и Ветер были на стороне принца, то Огонь, царствующий в Пламенном королевстве, был самым настоящим врагом принца. Ведь его огненное дыхание было очень опасно для крылышек, а значит, и для жизни Дарго, потому что без крылышек ни один эльф не мог прожить и часа.
Но здесь, в чужом королевстве, никто об этом не знал, а принц об этом и не распространялся.
Старшая Стрекоза сначала положила меч на правое плечо, потом на левое, затем на голову эльфа и торжественно произнесла:
– Посвящаю тебя, Дарго, в рыцари королевства Лиловых стрекоз. В честь этого наш знаменитый художник нарисует тебе на руке, ниже плеча, лиловую корону – знак ордена бесстрашных рыцарей. По этому знаку в любом королевстве на нашей планете тебя будут встречать, как избранного посланника с доброй миссией. И никто не имеет права тебя схватить, задержать или причинить тебе зло.
Ничто не оставалось принцу, как принять такую возвышенную благодарность от жителей этого мирного королевства.
Сверчки-музыканты взялись за свои скрипки, альты, контрабасы, эфир наполнился всевозможными звуками, и славная песнь о доблестном рыцаре Дарго полетела впереди принца в другие королевства. 
– Вот я и начал писать книгу своей жизни, – прошептал Дарго. – И это первая её страница.
– Что ты сказал? – отозвался Линс.
– Да так, ничего. Мысли вслух. Прощай, друг. Мне ещё долго лететь, пока я доберусь до своего места назначения. А тебе нужно восстанавливать поля от разгрома саранчи. Сеять пшеницу. И не забывай её поставлять в Лесное королевство. Ты же знаешь, я любитель праздничных пирогов.
– Прощай, Дарго. Ты мой друг навеки. Может, свидимся ещё, – друзья крепко обнялись.
– Что значит «может»? Конечно, увидимся. Мы с тобой стоим на заре нашей юности и впереди чудесная жизнь, полная встреч, дружбы и любви.

И принц полетел. Ему ещё предстояло пролететь Коралловое море. В этом море водились живые существа – кораллы. Они строили целые островки. И нужно было перелетать с острова на остров, но очень внимательно, потому что эти островки были живыми. И ночью они перемещались, то есть двигались или, можно сказать, плыли по своему направлению. Так, как им захочется, а не так, как нужно страннику. Если ты уставал и решал отдохнуть на таком путешествующем острове, то, проснувшись утром, можно было оказаться совсем в другой стороне. Поэтому Дарго старался отдыхать как можно меньше, чтобы не потерять направления. Ему предстояло опять лететь ночью, а днём следить за солнцем, чтобы плавучий остров не отнёс его куда-нибудь на другой край моря. Так, почти из последних сил, можно сказать, совсем не отдыхая, Дарго долетел до королевства Серых мышей.

Это было не очень хорошее королевство. Серые мыши, как ищейки, всё вынюхивали и высматривали. Им не нравились чужестранцы, и они пытались их посадить в темницу.
У здешних эльфов крылья были серого цвета, и, чтобы мыши не поймали нашего принца, так как его крылья были прозрачными, Дарго приходилось часто применять зеркальце, чтобы отвлекать внимание серых мышей. Они думали, что ловят настоящего чужестранца, а сами гонялись за призрачным эльфом.
На стене замка Дарго увидел свой портрет, выполненный на сухом листике. Что под ним было написано, он не смог прочитать, так как его неожиданно схватили за руку, и ему пришлось лететь и прятаться вместе с серокрылым эльфом. 
Удивительные крылышки были у незнакомца. Как будто серые, но вроде и не серые, словно припорошенные лёгкой сверкающей пыльцой, которая золотилась при солнечном свете. Можно сказать, притрушенные алмазной пудрой.
– Эй, полегче на поворотах, приятель! – воскликнул принц. – Куда ты меня тянешь?
– Подальше от этого места, - отозвался эльф. – Неужели ты не видел своего портрета на стене?
– Видел, ну и что?
– А то, что ты преступник. И если тебя увидят серые мыши, то схватят и посадят в темницу.
– Какой же я преступник? – удивился Дарго. – Я вообще не из вашего королевства. Только сегодня прилетел и ещё ничего не успел натворить для того, чтобы хватать меня и тащить в каталажку.
– А для этого ничего и не надо делать. Достаточно того, что наш король Серая Мышь дружит с королём Огнём, а ты, как написано под твоим портретом, его враг. Я за тобой давно наблюдаю и видел, как ты ловко прятался от этих ищеек. Что это за штучка такая?
– Это волшебное зеркальце. Оно отвлекает погоню, – показал принц подарок мага. – А ты вообще кто такой?
– Я здешний воришка. Меня зовут Арс. Вот бы мне иметь такую вещь, – мечтательно проговорил эльф, – тогда бы серые мыши меня никогда бы не поймали.
– А они что, и за тобой гоняются? – спросил принц, и в голове у него сразу же промелькнуло: «Они здесь, наверное, за всеми гоняются».
– Конечно. Если бы не твой портрет, они бы меня сейчас ловили. А так у них новое задание – схватить и посадить в темницу Дарго, жителя Лесного королевства, то есть тебя.
– Да за что меня хватать? Чем я провинился перед королём Огнём? – не понимал юноша.
– Мне это неизвестно. Но раз ты его враг, значит, мой друг. Летим отсюда подальше.
– И что же ты воруешь? – Дарго быстро махал своими крыльями, устремляясь вслед за новым приятелем.
– Да ничего стоящего. Так, пару зёрен пшеницы. Надо же что-то кушать.
– Почему ты не работаешь, а занимаешься воровством? – принцу было удивительно, в его королевстве таких воришек не водились. – Ведь работать честно куда безопаснее, чем воровать и прятаться от ищеек.
– Потому что воровство – это и есть моя работа. Тебе легко говорить, у тебя, наверное, и родители имеются. А я вот сирота с детства, никто меня ничему хорошему не учил. И чтобы выжить и не пропасть, мне пришлось научиться воровать. И не просто воровать – я настоящий мастер своего дела. Теперь это моё ремесло, – хвастался Арс и прямо светился от гордости, что он такой ловкий пройдоха. – И вообще, ты из другого королевства, а у нас здесь чужих не любят, особенно тех, кто задаёт вредные вопросы. Вот скажи, зачем ты прилетел к нам?
– Я летел не к вам. Мой путь в Степное королевство. И, честно сказать, я уже устал прятаться от ваших мышей. Может, ты мне укажешь дорогу, как добраться до Мыльного моря и не попасться в лапы ваших ищеек? – принц с надеждой посмотрел на эльфа.
– Если хорошо заплатишь, то помогу, – состроил хитрую рожицу Арс.
– У меня ничего нет. Даже зёрнышка пшеницы.
– А зеркальце?
– Нет, эту вещь я не могу тебе отдать. Впереди долгий путь. Вдруг оно мне понадобится?
– Ну, нет, так нет, – легко согласился эльф. – Раз уж нас свела судьба, лети за мной. Я знаю здесь каждую лазейку, каждый куст, где можно хорошо отдохнуть и даже поспать.
– Слушай, нам бы перекусить, – предложил Дарго. – А то я, перелетая через Коралловое море, исчерпал все свои запасы.
– Пару зёрен пшеницы сгодится?
– Это было бы великолепно. – У принца потекли слюнки, так он был голоден.
– Да? - усмехнулся Арс. – И где же их взять? Денег у меня нет. И вещичек на обмен, как я понял, у тебя тоже нет.
– Нет, - согласился Дарго. – И что нам теперь делать?
– Что-что. Займусь своей профессией.
– Опять воровать? – принцу было неловко, что из-за него Арс пойдёт на кражу.
– У тебя есть другие предложения? – состроил плутишка хитрую рожицу.
– В том-то и дело, что нет. А кушать хочется всё больше и больше.
– Ладно, чужестранец. Смотри и учись, как это делается. Только не высовывайся сильно. У серых мышей знаешь, какой нюх? Сразу тебя учуют. – И Арс полетел на поляну, где торговцы разложили свои товары.
Дарго смотрел ему вслед и думал, что надо всё-таки подстраховать молодого воришку. Уж очень он смел и нагл. Никого не боится. А это опасно. Серые мыши – опытные ищейки, и поймать беспечного эльфа им ничего не стоит.
Так мыслил Дарго, когда увидел, как сыщики схватили Арса и потащили в заросли шиповника. Куст был колючий, густой и огромный. Но принц не думал отступать. Кем бы ни был молодой эльф, но он помог Дарго скрыться от ищеек и ради него пошёл на кражу. Принц был у него в долгу. А свои долги Дарго привык отдавать, по возможности, сразу. 
Оказалось, что под кустом был вырыт широкий ход в темницу. Лететь туда сразу было нельзя, поэтому Дарго подождал, пока сумерки не накроют королевство и серые мыши не залягут в свои норы для сна.
Ему не пришлось пользоваться своими волшебными подарками, потому что мыши были уверены, что сюда, в подземелье, никто не войдёт. Не найдётся такой храбрец, чтобы не побоялся и вошёл в темницу.
Но принц был смелым и отважным. Недаром его посвятили в рыцари королевства Лиловых стрекоз. Он не торопясь летел по вырытому туннелю и смотрел в каждую норку, ища Арса. Наконец, он обнаружил своего приятеля связанным, в дальней норе. Да его и нельзя было не обнаружить. Как только принц навел на него свет своего сверкающего кольца, крылышки связанного эльфа сразу же заискрились радужными искрами под его лучами.
– Эй, Арс, ты что разлёгся? – воскликнул юноша радостно, потому что увидел своего товарища целым и невредимым, да ещё к тому же и сверкающим. – Вставай, я прилетел за тобой!
– Спасибо, дружище, – Арс смахнул слезу со щеки. – Я уже приготовился всю свою жизнь провести здесь, в этом подземелье. Ты не поверишь, но никто из нашего королевства не осмелился бы сюда заглянуть. Ты очень смелый эльф. Там, где ты живёшь, у вас все такие?
– Какие?
– Смелые и отважные.
– Все-все, – рассмеялся Дарго. – Сейчас главное – поскорее отсюда смыться, а уж потом мы поговорим на эту тему. – И, взмахнув своей волшебной шпагой, Дарго разрубил лиановые верёвки, которыми был связан эльф.
– Но мы не можем с тобой отсюда просто так улететь! – воскликнул Арс.
– Почему?
– Надо освободить всех, кто здесь сидит. Никогда у них не будет такого шанса на спасение. Никто, кроме нас, им не поможет. – В глазах Арса затеплилась надежда, что Дарго его сейчас не бросит, что поможет ему освободить и других несчастных.
– А давай! – воскликнул Дарго. – Рисковать, так рисковать. И вообще, кто не рискует, тот не пьёт росу в жаркий день с закрытых колокольчиков.
И они полетели вперёд, заглядывая в каждую нору, и освобождали несчастных узников.
Ночь, на правах хозяйки, легко вошла в королевство Серых мышей. Улицы опустели точно так же, как и темница под кустом шиповника. Ни один светлячок не освещал тёмных закоулков города.
Дарго с Арсом, голодные, но счастливые, осторожно летели прочь от страшного места.
– Слушай, приятель, – заметил принц, – а кушать-то хочется. У меня маковой росинки не было с утра. А уже глубокая ночь.
– Ха! - задорно выкрикнул эльф. – А вот это ты видел? – И Арс вынул из-за пазухи зерно пшеницы.
– Где ты его достал? – удивлению Дарго не было предела.
– Всего лишь ловкость рук, – засмеялся эльф. – Я всё-таки успел его стащить у торговца до того, пока меня схватили серые мыши.
– А я ничего не заметил.
– Оно и понятно. Это же мастерство! – гордо ответил воришка. – А теперь следуй за мной, – и Арс высоко взлетел, взмахнув своими серыми крылышками.
Королевство было небольшим, и это хорошо, потому что всё время прятаться и скрываться было просто утомительно. Ели они в каких-то засушенных кустах, а спали в тёмных зарослях. Радовало и то, что здешние пауки не служили серым мышам и за умеренную плату сдавали путникам свои сплетённые из прочной паутины гамаки.
Наконец, закончилось это страшное и невесёлое королевство. На горизонте появились пенные воды Мыльного моря, и наши приятели должны были расстаться.
– Спасибо тебе, Арс, – поблагодарил принц эльфа. – Ты мне очень помог. Без тебя мне не удалось бы продолжить свой путь.
– Пустое. Ты лучше возьми вот это, – сказал эльф и вынул из своего мешка пару зёрен пшеницы. – В дороге пригодится.
– Для меня сейчас это целое богатство, – растерялся Дарго. – А мне тебя и отблагодарить-то нечем. Знаешь что, возьми моё волшебное зеркальце.
– А как же ты? Ведь у тебя впереди трудный путь. – У Арса от такого щедрого подарка увлажнились глаза. О таком чуде он даже и не мечтал. Ведь он считался бедным эльфом. В королевстве Серых мышей беднякам запрещалось иметь дорогие вещи. Тем более волшебные. А это был не просто подарок, это был королевский дар.
– Ничего, обойдусь. Тебе оно нужнее, чем мне. Будешь обманывать этих злых ищеек и вспоминать своего приятеля Дарго.
– После такого дара ты мне больше, чем приятель. Ты мой друг навеки. – Эльф обнял принца, прижав его к груди так, что их молодые сердца застучали в унисон. – Прощай, дружище. Ты, наверное, больше никогда к нам не прилетишь, – Арсу было очень грустно терять такого товарища. Признаться честно, у него в жизни не было друзей. И вот найти друга и сразу потерять, да – есть от чего взгрустнуть.
– Наверное, не прилечу. Что-то мне у вас не очень понравилось. Но раз уж мы друзья, открою тебе свою тайну. Я не простой эльф, я принц Лесного королевства. Так что, если тебе будет трудно, прилетай ко мне в Фиалковую рощу, помогу, чем смогу.
Вот это была новость для воришки эльфа! Всегда в себе уверенный, он стоял словно оглушённый от такого сообщения. Подружиться с самим принцем! Ничего себе!
Дарго, глядя на опешившего товарища, весело рассмеялся. Он пожал руку растерянному и открывшему рот от удивления Арсу, хлопнул того по плечу и взлетел над Мыльным морем.
И всё же., сердце его немного волновалось за нового товарища, такого незащищённого в этом сером королевстве. Принц обернулся, чтобы ещё раз увидеть Арса. И он действительно увидел улыбающегося ему вслед эльфа в ореоле мерцающего всеми цветами радуги облачка. Это так сверкали его крылышки в свете преломлённых лучей солнца.
Дарго ещё раз махнул другу рукой на прощание и теперь уже не оглядываясь полетел к своей цели.

Мыльным море называлось потому, что оно действительно выглядело будто пена. Оно было бурным, шумящим и смотрелось так, словно вода в кадушке для стирки белья. Сплошные пузыри. Маленькие, большие – они летали в воздухе, шумно пенились в воде и с громким треском лопались, как надувные шары, если их случайно проткнуть колючкой.
Для того чтобы перелететь это море, Дарго забрался в один такой мыльный пузырь. Сильный поток ветра подхватил его и весело понёс в сторону королевства Хрустальных рек.
Этот пузырь был большим, и Дарго удобно умостился в нём. Заглянул в свою походную торбу, чтобы перекусить и посмотреть, что ещё осталось от волшебных даров мага.
– Так, чудодейственную фиалковую мазь я пожертвовал жителям королевства Лиловых стрекоз. Им она помогла справиться с противником, и теперь у них там настоящий праздник. Зеркальце подарил воришке Арсу. Пусть пользуется на здоровье и дурачит серых ищеек. А что осталось мне? – задал сам себе вопрос принц и тут же на него ответил: – А осталась всего лишь заколка-невидимка. Ну что же, это всё-таки больше, чем ничего.
После такой правильной мысли Дарго поставил точку в этом вопросе, чтобы больше к нему не возвращаться, и удобно улёгся в мыльном пузыре. Нужно было хорошо выспаться, так как в королевстве Хрустальных рек ему предстоял очень трудный путь.
Он вспоминал о своих приключениях в королевстве Серых мышей, как ловко с помощью зеркальца они обманывали свою погоню, и от этих весёлых мыслей принцу было радостно на душе.
– Интересно, а откуда они вообще взяли мой портрет? Я ведь его давал только послам Эльзины, – вдруг неспокойная мысль мелькнула в голове Дарго. – Ладно. Ответа на мой вопрос всё рано нет. Прилечу в Пламенное королевство, задам его королю Огню. Посмотрю, как он на него ответит.
Всё-таки одному путешествовать было немного грустно. Куда легче проделывать дальний путь в дружной компании. Но такой компании у Дарго не было, поэтому настроение он себе поднимал весёлыми воспоминаниями и волнующими представлениями. 
А представлял он себе принцессу Эльзину, её прекрасное личико, её изумрудные глаза, белую кожу и алые губы. И если бы кольцо, висевшее на шее принца, имело свойство тепла, оно выжгло бы ему большую дырку на камзоле, так оно горело от любви.
– Вот ещё пару страниц своей траектории полёта я перевернул, – произнёс вслух Дарго, словно разговаривая со своей возлюбленной, так как в данный момент он держал платочек с её портретом в руках. – Интересно, Главный звездочёт это увидит или нет? И что такого тайного есть в моей жизни, что не смогли этого даже предвидеть предсказатели судеб? Может быть, ты мне подскажешь, Эльзина?
Но эльфина ласково улыбалась со своего портрета и молчала. Да и что бы она могла сказать храброму эльфу, она ведь не пророк, а просто принцесса Степного королевства. 
Свежий морской ветерок был на стороне принца, поэтому мыльный пузырь быстро летел к намеченной цели. Море было небольшим, и всё же прошло немало дней и ночей, прежде чем Дарго ступил на берег нужной земли.

Королевство Хрустальных рек состояло из тропических джунглей и длинных и извилистых, как змея, речных протоков. Вода в этих реках была светлой, прозрачной и звенящей, словно горный хрусталь. Их рукава, будто гигантские питоны, прорезали всю землю вдоль и поперёк, создавая заболоченные поля, где имело пристанище несметное количество ядовитых и огромных комаров, диких и сосущих.
А если где и была сухая земля, то она была заросшей всевозможной растительностью и такой плотной, что лететь над этой землёй Дарго не представлялось возможным. Листья травы были настолько острыми, что казалось, это не листья, а зелёные бритвы. Даже дотрагиваться до них нельзя, мгновенно лишишься крыла. А как потом добираться? 
Нет, земля отпадала сразу. Один-единственный путь у принца был – лететь вдоль рек. Хорошо, что на берегу моря росли питательные нектарины. Дарго напился нектара, заполнил свою походную флягу этим живительным продуктом и смело взлетел над королевством. Лететь ему предстояло без отдыха, поэтому нектар в пути должен был поддерживать его силы.
А над реками стоял туман от ядовитых комаров. Эти злые насекомые с длинными хоботками были единственными живыми существами на своей земле. Конечно, кому ещё придёт в голову поселиться рядом с таким ужасным соседом? Поэтому злыми они были не только от того, что были комарами, а ещё и потому, что рядом не находилось никого, кого можно было бы ужалить. От злости они летали вдоль всего королевства и пищали своим противным голосом.
Принцу достался трудный полёт. Днём ему приходилось то и дело закалывать свою приколку-невидимку в волосы, чтобы они, эти ядовитые существа не смогли укусить Дарго. Ночью, когда комары спали, он летел вдоль хрустальных рек, которые светились, как шелковые ленты, указывая ему дорогу. И это хорошо, потому что принц ясно видел, куда нужно направляться, в какую сторону, чтобы не сбиться с пути.
Комары чувствовали, что в воздухе кто-то есть, но кто, им не было видно. Они сильно нервничали от этого, очень злились и беспощадно кусали друг друга. От укусов они лопались, как праздничные хлопушки, и, словно разноцветное конфетти, разлетались яркими брызгами в разные стороны. Комары находились в панике. Они не понимали, что с ними происходит и отчего они жалят друг друга. Но и Дарго волновался. Он так много раз пользовался своей невидимкой, что волшебные силы её стали угасать и под конец своего пути практически уже не действовали.
Закалывая в очередной раз свою заколку, принц уже не пропадал совсем, а смотрелся, как лёгкий призрак. Комары не понимали, что это за туманное существо летает среди них. И, когда сила невидимки исчезла совсем, они с остервенением накинулись на свою жертву. Но было уже поздно.
Свежий ветер морского прибоя вмиг разогнал яростную толпу ядовитых комаров. Им ничего не оставалось делать, как с протестующим писком удалиться восвояси, а смелый принц, таким образом, наведя смятение в стане врага, долетел, наконец, до Золотого моря.

Дарго встретился с такой красотой, какую не описать словами. Вода в море была, конечно же, синей, но на самом деле, под лучами яркого заходящего солнца, она горела золотом.
Дело в том, что в море жили гигантские раковины, в которых рождались и росли золотые жемчужины. И когда они уже вырастали, то выбирались на поверхность моря и там, наслаждаясь ветром и воздухом, плавно качались на ласковых волнах, сверкая золотом во все стороны. Море от этих жемчужин казалось золотым, а не синим. Оно было добрым и дарило всем без исключения свои драгоценные подарки – жемчужины.
Принц летел над морскими просторами и думал о том, что у него совсем ничего не осталось от подарков мага. Свой последний подарок – заколку-невидимку – он выбросил без сожаления в морские воды за ненадобностью. От неё не было никакого проку, так как всю её силу Дарго использовал, пока летел вдоль хрустальных рек. Она была ему уже не нужна, поэтому с невидимкой эльф расстался легко.
– Прихвачу-ка я вместо заколки несколько золотых жемчужин! – воскликнул Дарго. – Может, они мне когда-нибудь сослужат хорошую службу, вроде волшебных вещичек?
Сказано – сделано. И вот уже в походной торбе у принца нашёл свой последний приют золотой жемчуг, дар ласкового и щедрого моря.

Королевство Звездочётов слыло богатым и состоятельным королевством. Таким, как родное королевство Дарго. Здесь росли и леса, и поля, и рощи. Папоротники и поляны фиалок. Жили жуки-скороходы и птицы вороны. Пауки-ткачи и эльфы. Только крылышки у них у всех были фиолетовые, а не прозрачные, как у Дарго. И вокруг – сплошные звездочёты. Они летали под своими мантиями, и эти мантии, как чернильные опахала, развевались, создавая над головой надувные парашюты.
Замок Главного звездочёта Ильтаира находился на поляне анютиных глазок. Эти тёмно-синие красивые цветы напоминали ночное июльское небо, а их жёлтые сердцевинки горели, словно яркие самоцветы.
Да, уже была середина лета. Прошёл не один месяц, когда Дарго вылетел из отчего дома. И вот он стоит перед замком звездочёта. Осталось пролететь всего лишь пару морей, Пламенное королевство, и, наконец, он увидит свою возлюбленную Эльзину. Если бы не наказ мага Извара, то Дарго не задерживался бы ни на минуту на этой земле. Разве что только на сон и еду. Он летел бы к своей принцессе, как ветер, так уже близка была конечная цель его пути.
И конечно, если бы не любопытство. Любопытство не давало принцу покоя. Какая такая тайна содержится в его книге блужданий? Почему начало жизни описано, а в конце – белый лист? Что, звёзд не хватило на небе? И по каким таким знакам будет рассчитана его дальнейшая траектория полёта? Где эти знаки? Ведь здесь, в этом королевстве, ночное небо такое же беззвёздное, как и у него дома. Одни светлячки со своими фонариками.
На все эти вопросы должен был дать ответ Главный звездочёт Ильтаир, перед замком которого замер Дарго. Он и хотел получить ответ, потому что ему надоело быть в безызвестности, и медлил, потому что неизвестно, что ещё ему преподнесёт на блюдечке с голубой каёмочкой этот главный предсказатель судеб. Этот прорицатель.
Пока Дарго раздумывал, сам Ильтаир вышел на порог своего замка, встречая дорогого гостя.
– Приветствую тебя, принц Дарго, в нашем королевстве, – несмотря на преклонный возраст, голос у звездочёта был зычный, как медный колокол. – Я давно тебя жду.
– Давно – это сколько? – юноша даже не удивился. За время своего путешествия он сталкивался со многими чудачествами, так что привычка удивляться отпала уже сама собой.
– С самого твоего рождения. В моей и твоей книге жизни записано, что наши пути обязательно пересекутся. И вот ты здесь. Проходи в замок, будь как дома.
Замок у Главного звездочёта был большой, красивый и очень-очень старинный. Выполненный из белого мрамора, он выглядел не громоздким строением, а лёгким и воздушным, словно облако. Казалось, что он не стоит, а парит над землёй, и его башни, высокие и стройные, упираются в самое небо. Да и внутри он был свободным и просторным, как будто созданным не для жизни звездочёта, а для обитания такой стихии, как Ветер. – Так много было в нём света и воздуха.
– А почему ты ждал меня? – поинтересовался Дарго у Главного звездочёта. Он уже отдохнул с дороги. Умылся, поел. Во дворе солнце клонилось к закату, и было самое время для серьёзного разговора. – Мог бы сам ко мне прилететь.
– Нет. Звездочёты никогда не покидают своих мест. Мы живём только в своём королевстве и никогда не вылетаем за его пределы.
– А как же ты пишешь Великую книгу блужданий, если сидишь безвылазно в своём замке? – нет, всё-таки заставил его удивиться звездочёт. – И небо у тебя такое же тёмное, как в моём королевстве, и без единой звёздочки.
– Вот так и пишу, по старинным звёздным картам, – отозвался предсказатель.
– Так почему же ты по ним не предсказал и мой путь? – задал наболевший вопрос Дарго.
– Не всё так просто, – ответил Ильтаир.
– А что, что такого сложного в моей жизни? – ещё больше заволновался принц. – У меня что, что-то не так, как у всех эльфов?
– Конечно, не так. Во-первых, ты принц, а не простой эльф. А во-вторых, только от тебя самого зависит продолжение твоей судьбы. Так сказали звёзды.
– И что это значит?
– Это значит, что ты родился не обыкновенным принцем, а избранным. Только ты за десять тысяч лет должен выполнить свою миссию, и только тебе – никому иному – Небесное Провидение даёт выбор, шанс.
– Ты так заумно говоришь, что я ничего не понимаю. О каком шансе идёт речь, и где этот выбор? Что-то я его здесь не вижу, – ухмыльнулся Дарго.
– Ты ведь использовал все свои волшебные дары? – поинтересовался звездочёт у принца.
– Использовал. Ну и что?
– А то, что Небесное Провидение даёт тебе ещё один шанс. Когда будет трудно и понадобится помощь, ты сможешь попросить её, но при одном условии.
– Каком? Что ещё за условие? – Дарго удивлялся всё больше и больше. Вокруг одни тайны.
– Эта просьба будет выполнена только в обмен, – Ильтаир, словно дразнил, подбрасывая Дарго всё новые и новые загадки.
– На что?
– Твоя жизнь против твоего желания.
– Наконец-то! – воскликнул принц. – Наконец-то я узнал всё, что мне нужно. Ты хочешь сказать, что я должен отдать свою жизнь за какое-то призрачное желание? – Дарго громко рассмеялся. – Ну, уж нет! Такого никогда не произойдёт!
– Потомку королевского рода не подобает говорить слово «никогда». Может случиться в жизни нечто такое, за что тебе придётся просить, и вот тогда ты будешь думать, что делать. Только от тебя будет зависеть дальнейшая твоя судьба. Как ты поступишь, так и произойдёт. Этот выбор делать и решать тебе, – назидательно изрёк звездочёт и добавил. – Вот почему твоя жизнь не дописана в Великой книге блужданий.
– И какую же это просьбу я должен поставить на кон и когда?
– А вот этого никто не знает. И сроки наступления момента, когда ты будешь стоять перед выбором, тоже никому не известны. Но это будет. Так записано в Великой книге блужданий.
– Ты говоришь какими-то загадками, – упрекнул Дарго звездочёта. – Но я не суеверен и не боюсь никаких тайн. Если нужно будет прийти этому моменту, пусть приходит. Я его встречу с радостью, потому что, наконец, смогу дописать траекторию своего полёта.
– А если всё же тебе придётся пожертвовать своей жизнью, что тогда? – задал решающий вопрос Ильтаир.
– Ну что ж, тогда моя жизнь будет подобна вспышке блистательной звезды. И уж лучше ярко гореть мгновение, чем тихо тлеть оставшиеся годы, – смело воскликнул принц.
– Поистине, все большие дела на этой планете делаются маленькими эльфами, – прошептал Главный звездочёт.

Ночь Дарго провёл в замке, а утром засобирался в дорогу. Он горячо поблагодарил Ильтаира за оказанное гостеприимство. Ведь принц за многие месяцы путешествия наконец-то выспался по-настоящему, хорошо отдохнул, и его походная торба была наполнена всякой едой: от нектара до хлебных зёрен. А ещё была полная фляга утренней росы.
– Вот, возьми с собой в дорогу, – звездочёт протягивал Дарго какой-то маленький мешочек.
– А что это?
– Звёздная пыль. Тебе лететь через Жабье море, а оно кишит этими пучеглазыми творениями. Поэтому будешь сыпать им пыль в глаза, они тебя и не заметят.
– Спасибо тебе, Ильтаир, за то, что наконец-то открыл мне тайну моей жизни. А то я как слепой муравей. Не знал, в какую сторону идти и что делать. А теперь знаю. И раз я осведомлён, значит, вооружён. Так что мне не страшно встретится даже с самим королём Огнём. – Принц взмахнул прозрачными крылышками и полетел навстречу своему выбору. Выбору, от которого зависела дальнейшая его судьба.

А в Жабьем море действительно водились огромные бородавчатые жабы. Они плавали на поверхности и ждали, когда же пролетит хоть какая-нибудь жертва, которую можно схватить своим длинным языком.
Но у нашего принца был полный мешочек звёздной пыли. Подарок Главного звездочёта. Эта пыль, когда ею сыпали вокруг, ослепляла земноводных. Она летела им прямо в глаза, колола, словно иголки, и от этого у жаб лились слёзы. Сквозь слёзы они ничего не могли рассмотреть. Всё виделось в сплошном тумане. Или, правильнее сказать, ничего не виделось. От злости жабы раздувались до неимоверных размеров, становились лёгкими, словно одуванчики, и ветер, морской бриз, поднимал их в воздух и играл с ними, как с надувными воланами. Они, будто солнечные зайчики, прыгали по волнам и ничего не могли сделать до тех пор, пока их ярость не проходила и они не приобретали своих изначальных размеров.
Принц веселился вместе с ветром и гнал этих раздувшихся и мерзких созданий своей шпагой, покалывая легонечко их в толстые и твёрдые бородавки.
И всё же одна жаба увернулась и зацепилась своим длинным языком Дарго прямо за косу. Буквально ещё несколько секунд – и эльф окажется в пасти жадного существа. Но наш храбрый юноша не растерялся. Он без сожаления, одним махом отрезал себе волосы и быстро взлетел повыше, подальше от этих вредных существ. Хорошо, схватила только за косу, а если бы за крылья? Что тогда? Прощай, любимая Эльзина?
– Ну, нет! – прокричал громко Дарго. – Не на того напали. Я лучше лишусь своих прекрасных волос, но крылья я вам не отдам. И вообще, отстаньте, мерзкие жабы, у меня впереди очень много дел, и совсем нет времени здесь с вами задерживаться.
Так, сыпля звёздную пыль, ругаясь и играючи с жадными морскими жителями, принц не заметил, как подлетел к Пламенному королевству, стране, которой правил страшный и беспощадный король Огонь.

Пламенное королевство не очень отличалось от других королевств. Такие же небольшие рощи и маленькие разноцветные поляны. Только если у принца на родине леса были гуще, папоротники сочнее, росы больше, нектар слаще, то здесь всё было каким-то размытым. Не леса, а рощицы, не поля с густой травой, а поляны с мелкой растительностью. Мало того, среди этого не очень густого разнотравья появлялись проплешины выжженной земли. Наверное, король Огонь здесь бушевал и показывал таким образом свой гнев.
Поляны, как заметил Дарго, были разного цвета. Одни красные, горящие алыми маками, другие синие, словно летнее небо, от махровых васильков. Розовые полевые гвоздики манили своим ароматом, и только белых ромашковых полян не было вообще. Словно их совсем не существовало. Не попадались в природе. Вместо них стояла выжженная земля.
– Интересно, – подумал вслух Дарго, – у местных жителей какая-то патологическая нелюбовь к ромашкам.
– А вот и нет, – услышал принц в ответ и оглянулся. Возле него летела эльфина с оранжевыми крылышками. Она была очень симпатичной, смешливой и задорной, а ямочки на щеках украшали её и без того весёлое личико. – Вы, видно, чужестранец, и не знаете, что наш король Огонь влюблён в прекрасную принцессу Эльзину из Степного королевства.
– Ничего себе! Впервые слышу такую новость, – пожал плечами принц, и добавил. – А я гляжу, об этом известно всем местным жителям?
– Известно, но не всем. Я фрейлина королевского двора, Суана.
– И что же знает фрейлина?
– А то, что принцесса отказала королю Огню, и он от злости спалил все наши ромашковые поля.
– Вот молодец Эльзина! Значит, она меня любит и ждёт! А почему именно ромашковые поля? – спросил Дарго.
– Во-первых, это благородный цветок Степного королевства, изображённый на их гербе, а во-вторых, крылышки у принцессы Эльзины белые, словно лепестки ромашки. После отказа от предложения руки и сердца наш король был в таком гневе, что спалил все луга и поля, только бы не видеть этот цветок. И вообще, Вы мне кого-то напоминаете, – Суана внимательно смотрела на Дарго. По её глазам видно было, что эльфина мучительно вспоминает, где же она могла видеть незнакомца.
– Вспомнила! – вдруг воскликнула Суана. – Ыы принц Дарго из Лесного королевства, жених Эльзины.
– Правильно, – изумлению Дарго не было предела. Как, откуда она его знает? Ведь он впервые здесь, на этой земле.
– И нечего удивляться. Я видела Вас на портрете, который король Огонь отобрал у послов. Правда, там у Вас была длинная коса, а сейчас короткие волосы. Если бы не это, я бы Вас сразу узнала.
– Так вот откуда серые мыши знали, как я выгляжу! – догадался Дарго. – Ну что ж, ещё одна очередная загадка моей жизни решена, и это хорошо. А что послы? – обратился он к эльфине.
– Ничего. Что они могли сделать? Не бороться же им с самим королём. Да и силы неравные. Он у послов Ваш портрет отобрал, а самих отправил восвояси.
– Значит, моё изображение принцесса не видела и не знает, как я выгляжу, – подытожил Дарго.
– Ну и что? – улыбнулась эльфина. – Будете для неё сюрпризом. И вообще, почему Вы медлите? Летите скорее к своей Эльзине.
– Да я и так, собственно говоря, не медлю. Только что вдруг за спешка?
– Ах, я совсем забыла. Вы же ничего не знаете. Наш король опять улетел в Степное королевство.
– Но вед, принцесса ему отказала.
– Какой Вы наивный, принц! – воскликнула эльфина. – Ну и что? Вы не сталкивались с нравом нашего короля. Он всегда добивался того, чего хотел. А сейчас он хочет прекрасную Эльзину. И он своего добьётся. Если не уговором, то силой.
– И что же он может сделать своей силой, если ему не удастся ничего добиться по-хорошему? – заволновался юноша.
–Да спалит всё Степное королевство дотла и будет таков, – безапелляционно заявила Суана.
– Но это невозможно! – возмутился принц.
– Ещё как возможно, – спокойно ответила эльфина.
– Послушай, милая красотка, а какой у тебя интерес во всём этом деле? Ведь не просто так ты мне всё это рассказываешь, я же чувствую, – вдруг догадался Дарго.
– Я безумно люблю своего короля и безумно его ревную к Вашей принцессе. Поэтому чем быстрее вы окажетесь в Степном королевстве и чем быстрее расставите всё по своим местам, тем скорее возвратится назад мой король.
– А ты не боишься, что Огонь так сильно рассердится на тебя за то, что ты мне всё подробно рассказала про него и про принцессу, что испепелит тебя от гнева?
– Я его безумно люблю, безумно горю от этой любви, и мне не страшен его гнев, и пламя его не пугает, – гордо вскинула голову влюблённая Суана. – Видите, даже волосы мои порыжели от страсти. – И действительно, волосы эльфины на солнце горели и переливались, словно языки пламени.
Такая любовь Дарго не удивила. Что тут удивительного, если он сам точно также пылал и горел своей любовью к прекрасной принцессе Эльзине? Кольцо, висевшее у него на груди, своим ярким пламенем доказывало это на протяжении всего путешествия.
Принц понял, что ему медлить нельзя. Нужно лететь без остановок в Степное королевство. Но как бы он ни торопился, а без сна и отдыха даже эльфы не могут существовать.
Пламенное королевство было огромным. Чтобы его пролететь, понадобилось много времени. Очень много, не одну неделю. И несмотря на то, что его правитель был сам злой Огонь, жители, как раз вопреки всему, обладали весёлым нравом и благожелательностью.
Они везде хорошо и гостеприимно встречали Дарго. Кормили его нектаром и уступали свою постель для сна и отдыха. Они видели у странствующего юноши на руке, ниже плеча, лиловую корону и считали его посланником мира и счастья.
Принцу даже не нужно было ничего говорить, жители сами всё понимали без слов. Поразительно, но в этом королевстве Дарго не пришлось ни скрываться от погони, ни воевать. Странно и удивительно, по-другому не скажешь. Если в королевстве Серых мышей его портрет был развешен во всех графствах, то здесь никто из простых жителей ни сном, ни духом не ведал о нём.
Наверное, король Огонь был уверен в том, что Дарго давно сидит в темнице и ему нечего бояться своего соперника. Ему, наверное, даже в голову не могло прийти, что принц сможет долететь до его королевства и пролететь его от начала и до конца. Иначе на каждом углу стояла бы стража, и у Дарго не получилось бы пересечь и поляны маков, как тут же он был бы схвачен и посажен в подземелье.
Все эти мысли не давали принцу покоя, поэтому эльф нигде не задерживался, разве что на еду и сон. И всё летел и летел, пока не добрался, наконец, до Ласкового моря.

Из всех морей, которые пришлось перелететь принцу за время своего странствия, Ласковое море действительно было самым ласковым морем. Оно дарило путнику лёгкий полёт и острова для отдыха. Над этим морем можно было лететь и не опасаться, что тебя кто-нибудь захватит в плен, как гигантская жаба, или обманет, как морская лилия. Днём Дарго летел вдоль морских вод, а ночью отдыхал в густой траве на островках, где можно было найти и нектар для еды, и росу для питья. 
Всё было на этих островах. На них можно было жить, если бы не одно «но». Почему-то никто здесь не селился. Никто не строил здесь себе дома и не занимался земледелием. Эти острова были пустынны. Не в том смысле, что на них ничего не росло. Нет. В этом отношении как раз всё нормально. Они были богаты растительностью. Буйным разнотравьем. Но они были бедны живыми существами. Ни лиловая стрекоза, ни маленький эльф, ни серая мышь почему-то не хотели здесь жить. Почему? Никто не знал. Это как раз и была одна из загадок природы. Такое изобилие растений – и ни одной живой души, только перелётные путники.
А для путников эти острова казались манной небесной, столько здесь было еды и питья. Можно хорошо отдохнуть и перекусить перед полётом до следующего острова.
Принц, когда отдыхал на таком острове, от одиночества много думал. Он вспоминал своё путешествие с самого начала – с родного Лесного королевства. Как провожали его близкие друзья в дорогу, как похлопывали по плечу и дёргали за косу, подшучивая над ним. Теперь этой косы нет, она осталась в желудке у бородавчатой жабы. И это не единственная потеря. Нет также тех волшебных даров, которые он получил у мага Извара. Они были отданы с доброй душой, и Дарго ни капельки не жалел об этом. Да и что о них жалеть! Сейчас ему поможет только его волшебная шпага, которая висит у него на левом боку. Вот с ней он бы никогда не расстался, потому что принц без шпаги – это не принц, а так, мелкая букашка, с которой такой противник, как Огонь, справится за одну секунду.
Вспомнив о противнике, Дарго сразу представил себе встречу со своей возлюбленной Эльзиной. Ведь она его никогда не видела. Послы не смогли доставить ей портрет принца. А даже если бы и доставили, то без косы он выглядел совсем по-другому.
Дарго вздохнул и вынул шёлковый платочек из потайного кармана. Принцесса нежно улыбалась ему с вышитого портрета. Казалось, её губы шептали какие-то ласковые слова, но какие, принцу было не разобрать. Ведь это было на самом деле только его воображение, и не больше.
Никто не шептал ему никаких слов. Это ветер тихо шелестел в ночной траве и играл в прятки с ночными бабочками. И это уже было не наяву, а во сне, потому что принц безмятежно спал. И только ночные сверчки пели любовные серенады и перебирали струны на своих волшебных мандолинах.
Это был последний остров. Принц давно проснулся и стоял на краю земли перед морем, готовясь взлететь. Уже осталось совсем немного, ещё чуть-чуть, и Дарго, наконец, долетит до Степного королевства, и прекрасная Эльзина окажется в его объятиях. Но лететь почему-то не было сил. Принц хоть и был сильным эльфом, но силы эти под конец путешествия тоже устали. Пока Дарго собирался с духом, пока раздумывал, взлетать ему или ещё немного отдохнуть, на глади моря показалась точка. Эта точка быстро приближалась к острову, и вот уже это была совсем не точка, а шустрый и ловкий водомер. Он легко передвигался по водной поверхности и, увидев незнакомца, точно затормозил у ног принца.
– Куда собрался, путешественник? – весело спросил водомер Дарго. – Могу подвезти, если недалеко.
– В Степное королевство, – не думая, ответил принц. Надо же, морская перевозка. И так кстати.
– А чем заплатишь? – весёлый водомер быстро перебирал длинными конечностями, демонстрируя своё умение легко двигаться по воде.
– Золотой жемчуг тебя устроит?
– Вполне. Садись, усталый путник. Сейчас я тебя мигом доставлю к намеченной цели. – И водомер слегка пригнулся, чтобы Дарго мог удобно умоститься.
Принц сидел на спине этого неожиданного перевозчика, как в кресле. У водомера были высокие, длинные и сильные лапы, и они скользили по Ласковому морю, как по льду.
Море с утра было спокойным, как, впрочем, и днём, и вечером, и ночью. Ни одной, даже маленькой, волны. Его синяя гладь растекалась далеко-далеко, и солнце, словно в зеркале, отражалось золотым слитком на его поверхности.
Водомер как взял старт у берегов острова, так с такой легкостью и прытью заскользил по спокойной воде, не меняя скорости и направления. Казалось, что это не живое существо, а какой-то робот, у которого вместо ног работают мощные лапы-скороходы. Он без передышки вёз на своей спине принца, да ещё успевал приветствовать точно таких же перевозчиков, которые встречались им по пути.
Солнце ещё даже не садилось, когда Дарго заметил вдалеке земли долгожданного королевства. Сердце у него застучало, как барабанная дробь. Ещё бы! Скоро он увидит Эльзину. Свою невесту. Необычайное волнение стеснило грудь принца. Что ждёт его впереди? Как встретит его принцесса? Узнает ли в нём своего суженного?
– Ах! – прошептал принц. – Сердце стучит. В груди жар. Я так волнуюсь! А вдруг прекрасная Эльзина уже отдала королю Огню свою руку и сердце, пока я добирался к ней? Я этого не переживу. Я – как бутон, переполненный любовью. Только один её поцелуй – и я взорвусь на мелкие лепестки. 
Ещё несколько взмахов длинными лапами, и вот они у берега. Принц расплатился золотым жемчугом с водомером и смело ступил на земли Степного королевства.
Долой все сомнения! Только храбрецам улыбается счастье, и только любовь правит миром. Вот и сейчас она вдохнула в Дарго такие силы и такую уверенность в себе, что принц сразу позабыл обо всех своих переживаниях и сомнениях.
Дарго расстегнул ворот рубашки посмотрел на кольцо, висевшее у него на шее. Оно горело и сияло, как пламень. Можно было подумать, что камень своим светом спалит всё вокруг, не будь этот свет холодным. Это кольцо, которое он нёс в подарок своей принцессе, ярким сиянием подтверждало о том, что любовь действительно Королева всех чувств.
Время близилось к вечеру, солнце садилось за горизонт, и принц решил не лететь ночью в замок, тем более что он не знал, в какой стороне этот замок находится. Он решил провести ночь здесь, на поляне, на луговой лаванде. Этот цветок своим нектаром придавал силы, а силы сейчас ох как нужны были Дарго! Роса луговой лаванды охлаждала горячую голову и отрезвляла бурные мысли, которые не давали покоя. А именно покой и был нужен эльфу. Ему, в данной ситуации, нужно было всё: и трезвая голова, и сильная рука, потому что предстоял бой с противником за прекрасную Эльзину. И не просто с противником, а с самим королём Огнём. Властным и беспощадным. В этом не было никаких сомнений.
И ещё. Дарго должен прилететь в замок красавчиком, а не уставшим путником. Поэтому рано утром он привёл себя в порядок. Почистил камзол, умылся, вымыл голову и причесал свои короткие волосы ракушкой-гребешком. Длинной косы нет. Осталась на языке противной жабы. Ну, ничего. Ему казалось, что с короткой стрижкой он ещё красивее.
Да, принц Дарго был щёголем, но ведь он так молод, так юн. Он прожил всего двести лет, а впереди целая тысяча. Может быть, его впереди ждёт такая жизнь, что ему некогда будет следить за своей внешностью. И сейчас предстать неряхой перед принцессой ему совсем не хотелось. Так что этот маленький каприз ему можно было простить.
Последний раз Дарго отряхнул камзол и, так как зеркальца давно уже не было, посмотрел на себя в лужицу, на своё отражение. Но что это? Эльф был поражён. Из лужи на него глядел незнакомец. Принц себя не узнавал. Куда делся тот молодой и беспечный юноша, который отправлялся полгода назад в своё путешествие? Нет его. Пропал. Сейчас на Дарго смотрело обветренное, закалённое в суровых испытаниях лицо бойца. Где мягкие черты? Они исчезли, улетели вдаль по трудной дороге путника вместе со звёздной пылью. 
Теперь на лице были чёткие линии и жёсткое выражение глаз, которые видели на своём пути всевозможные опасности. И эти опасности как раз и выковали тот стальной взгляд, который мог пронзить любого встречного наповал. Из лужи на принца взирал не юноша с мягкой безмятежностью в глазах, а мужественный и отважный воин.
Даже родители с трудом смогли бы сейчас узнать в нём своего сына. Ведь провожали они совсем молоденького эльфа, а возвратится к ним закалённый в жизненных трудностях и обстоятельствах взрослый муж.
– Неужели это я? – не поверил принц.
– А кто же? – будто эхом отозвался мимо пролетавший эльф. Крылышки у этого эльфа были белые, как лепестки ромашки. – Ты что, себя не узнаёшь?
– Послушай, приятель, – не отвечая на его вопрос, спросил Дарго. – Где замок принцессы Эльзины? В каком направлении мне лететь? 
– А ты кто такой, что интересуешься ею? – подозрительно взглянул незнакомец.
– Я принц Дарго, жених принцессы, – гордо ответил принц.
– Эх ты, жених! Что же ты так запоздал? – посетовал эльф.
– Что значит «опоздал»? Я летел, как мог. Без остановок. Просто моё королевство расположено очень далеко. За пятью морями, за пятью королевствами.
– Всё понятно. Но наш сосед, король Огонь, живёт совсем близко. И ему ничего не стоит в любое время года прилететь к нам в гости. А сейчас он и вовсе рядом, можно сказать, что впритык к твоей невесте.
– Это как?
– А так. Принцесса ему отказала, и он взял в плен нашу прекрасную Эльзину и несёт её в своих жарких лапах к себе в королевство, – грустно ответил эльф. – А по пути сжигает все ромашковые поля. И теперь наше королевство горит на всём протяжении его следования.
– Так что же ты медлишь? – воскликнул принц и выхватил из ножен свою волшебную шпагу. – Говори быстро, куда мне лететь?
– А зачем куда-то лететь? Вон сам король Огонь приближается к нам. Видишь, дым? Это несут в огненном кольце твою невесту.
Дарго развернулся на сто восемьдесят градусов и увидел столб дыма. Это был и не столб даже, а дымовая завеса. Такая высокая и такая широкая, что закрывала собой полнеба. Сквозь неё пробивались яркие рукава пламени и жарким языком слизывали всё на своём пути. Эта завеса приближалась к ним со скоростью ветра, оставляя за собой выжженную дотла землю.
– Летим, летим отсюда скорее, иначе от нас останется один пепел! – ужаснулся эльф.
– Ну уж нет! – выкрикнул Дарго. – Не на того напал. Чтобы я, сын великого Урда Сиона Второго, уступил противнику и позорно бежал? Не бывать этому! Эй ты, жалкий от гнева Огонь! Посмотри сюда. С тобой говорит сам Дарго Сион Третий, принц Лесного королевства!
Дарго взмахнул своими прозрачными крылышками и смело полетел навстречу огненной стене. Лететь пришлось недолго, потому что Огонь услышав громкий клич, сразу же развернулся и пошёл всей своей мощью на маленького эльфа.
Пламя разгоралось всё сильнее и сильней, и всё дальше горели земли Степного королевства. Такие стихии, как Вода и Ветер, никак не могли помочь Дарго. Вода не лила дождём с неба, чтобы затушить пламя, потому что крылышки у принца намокнут, и он уже не сможет так быстро и высоко летать и отворачиваться от жара. А Ветер бы принёс не помощь, а вред. Его сильные потоки не потушили бы пламя, а только увеличили бы его. Ветер был бы в данном случае помощником не Дарго, а злому Огню.
Король Огонь неистовствовал. Он был страшен в своём гневе. Как же, Эльзина не захотела стать его женой, и вот теперь, в знак мести, он должен унести принцессу к себе домой и спалить Степное королевство напрочь.
Огонь взмахнул своей огненной лапой и очертил круг. Пламя охватило все стороны и помчалось со скоростью пожара пожирать зелёные и сочные луга и поля. Все, кто находился сейчас вокруг этого жаркого смерча, кинулись во все стороны врассыпную. Но куда ты спрячешься от пламени?
Принц оглянулся и увидел, что в огненном кругу остались они трое: принцесса, он, Дарго, и сам король Огонь. Принцесса была необыкновенной красавицей. Волосы цвета спелой пшеницы струились волнами до самой талии. Глаза изумрудного цвета обрамляли тёмные и густые ресницы. Белые крылышки, словно лепестки ромашки, оттеняло алое платье, в которое была одета эльфина. 
Храбрый эльф не думал ни секунды. Он смело бросился в бой со страшной стихией. Его волшебная шпага ловко отсекала языки пламени. И там, где мелькало его оружие, пожар прекращался.
Видя, что спалить Степное королевство ему не удаётся, король Огонь вспыхнул ещё жарче от гнева. Он выкинул свои жаркие лапы навстречу принцессе.
– Не смей её трогать, трус! – возмутился Дарго. – Давай сразимся в бою один на один.
– Ну уж нет! – прогремел Огонь. – Не пристало мне, королю, сражаться с низким сословием.
– Так знай же, несчастный, я – принц Лесного королевства Дарго, и ты будешь уничтожен!
– Дарго, принц, неужели это Вы? – вскинула вверх руки Эльзина. – Я Вас так ждала, возлюбленный мой.
– Возлюбленный? – прогремел Огонь. – Тебя не схватили серые мыши, и ты рискнул появиться здесь? Глупец, не бывать этому. Ты не получишь свою невесту! – крикнул он и взмахнул длинным огненным рукавом. 
Дарго со скоростью молнии кинулся к этому языку пламени, и его волшебная шпага ловко отсекла струю пожара, направленную в сторону принцессы. И всё же на долю секунды он опоздал. Маленький, словно искра, но жаркий уголёк попал прямо на крылышки Эльзины. Он был запущен ловким мастером и влетел точно в цель. Крылья вспыхнули, будто пух одуванчика, и сгорели в одно мгновение.
Дарго победил Огонь. С отсеченными языками пламени он был уже безопасен. Но что это дало? Эльзина без своих чудесных крылышек летела на землю, как камень. С такой большой высоты она грозилась разбиться, словно зеркальце, на мелкие осколки.
– Ах, я падаю! – воскликнула принцесса.
– Эльзина, я спасу тебя! – Глупец, как он мог её спасти, если белые крылышки эльфины сгорели навсегда?
Но Дарго всё же успел. Он кинулся, как стрела, к своей возлюбленной, подхватил её на руки, и на землю они опустились уже вместе.

Эльзина лежала на сочной зелёной траве, которую яростный Огонь всё же не успел спалить дотла. Она таяла, словно льдинка на солнце. Силы её покидали со скоростью ручейка из опрокинутого кувшина. Ведь эльфы не могут жить без своих крыльев, а крылышки принцессы были безжалостно сожжены.
– Дарго, милый, я уплываю в Долину Облаков, – прошептала Эльзина. – Нам не суждено быть вместе, любимый. Видишь, как всё сложилось. Тебе твоей дорогой идти вдали от меня.
– Нет! – сжимал в объятиях Эльзину принц. – Не может быть! Этого не будет! О, сердце моё, любовь моя, не уплывай! Я тебя так люблю. Вот, я принёс тебе кольцо. Оно не простое. Оно волшебное. Смотри, как горит в нём камень. Он горит так сильно, как моя любовь к тебе, а твоя ко мне. Возьми это кольцо, и оно исполнит твою просьбу. – Дарго надел Эльзине кольцо на безымянный палец, но камень, который сверкал, когда висел у него на груди, всё бледнел и бледнел. И с бегущими мгновениями его сияние становилось всё меньше и меньше. – Загадай быстро своё самое заветное желание, и оно сделает тебя счастливой. Быстрее, любимая, поторопись, иначе камень потухнет, и у нас не будет шанса.
Но как она могла загадать желание, если жизнь из неё вытекала с каждой каплей, и сил не хватало даже на вдох. Ещё чуть-чуть – и кольцо бы погасло навсегда, как и жизнь Эльзины. А это значит, что ещё десять тысяч лет не стали бы гореть звёзды на ночном небе и не совершались бы прекрасные безумства.
Тогда принц вскочил на ноги, поднял голову к небу и прокричал:
– О, Небесное Провидение! Ты победило! Пусть будет по-твоему! Я выполняю твоё условие, а ты сделай свой задуманный обмен! Возьми мою жизнь, но отдай мои крылышки Эльзине. Пусть лучше я уплыву в Долину Облаков. Как мне жить, если моей любимой не будет со мною рядом? Я не смогу без неё дышать, не то что существовать! Что ж, так тому и быть. Я согласен. Это равноценный обмен.
Как только он это прокричал, как только он выкрикнул свою просьбу, что-то тихонько толкнуло его сзади. Не сильно, но всё равно, – Дарго не удержался и упал на траву. Посмотрел за спину: а крыльев-то у него нет! Вроде их там никогда и не было. А у Эльзины, как по волшебству, вместо обгоревших белых крылышек выросли новые,  прозрачные, точно такие, какие были ещё совсем недавно у принца.
Лицо её, минуту назад такое бледное и безжизненное, стало набирать яркие краски. Щёки разрумянились, глаза открылись, и принцесса глубоко и облегчённо вздохнула. А камень в кольце, который буквально ещё чуть-чуть – и мог потухнуть навсегда, вдруг начал разгораться с новой силой. Сильней и сильней. И вот он уже пылал так же ярко, как и раньше.
Принцесса приподнялась, взмахнула своими новыми крыльями, улыбнулась. Дарго казалось, что это небесная фея парит в воздухе. Алое платье оттеняло её белую кожу, волосы развевал летний ветер, а изумрудные глаза сияли и сверкали, как драгоценные камни.
«Какая она красивая! – подумал принц. – Я всё бы сейчас отдал, чтобы быть с нею рядом». – Впрочем, он и так уже всё отдал. Он отдал свою жизнь за жизнь принцессы. Поменял её на крылья для возлюбленной. Такой маленький, крошечный эльф с таким большим, огромным сердцем и необъятной душой!
– Это стоящий обмен, – шептал Дарго. – Всё без обмана. Вот я и дописал свою малую книгу блужданий. Прав был звездочёт, всё зависело от меня. Я сам, своими руками начертил траекторию полёта, свой путь, пусть хоть и мгновенной, но, всё же я надеюсь, яркой звезды. Спасибо тебе, Небесное Провидение».
Эльзина что-то говорила Дарго, но он её уже не слышал. Он смотрел на принцессу сквозь какой-то туман, словно через прозрачную шёлковую занавеску. Лёгкая пелена, будто паутина, застилала глаза.
Они были как бы на разных берегах. Эльзина была всё ещё на этой стороне, а он уже на той. Принц сквозь туман видел, как пылал камень на кольце, которое он ей подарил. Как из её изумрудных глаз лились крупные, словно утренняя роса, слёзы, как она поднимала вверх руки и что-то кричала Небесному Провидению, но слышать Дарго уже ничего не мог. Да и видел он всё хуже и хуже. 
Жизнь медленно уходила из принца, и он тихонько уплывал в Долину Облаков. Принцесса бледным видением ускользала всё дальше и дальше, словно лёгкая тучка за горизонт. У Дарго закрылись глаза, и вот уже прекрасное видение совсем исчезло, пропало, будто сказочный сон. Большое сердце маленького эльфа последний раз стукнуло: ТУК! Выключатель времени откликнулся эхом: ЩЁЛК! И пустота. Сначала белый лист, а потом ничего.
Запоздалая горошинка-слеза скатилась по щеке принца. Тёплая и живая. Единственная живая капля в этом вечном безмолвии.

* * *

– Хи…хи…хи! Ха… ха…ха!..
«Что это такое? Что за шум? Мне это кажется или я на самом деле слышу, как кто-то смеётся? А! Я, видно, в Долине Облаков. Такой нежный и переливчатый смех. Это, наверное, небесные нимфы».
Дарго медленно, с трудом открывал глаза. Но они не хотели открываться, хотелось спать, спать и спать. Сонная тяжесть давила на веки.
– Ваше высочество, пора просыпаться, – услышал принц голос, казавшийся ему знакомым. – Уже ночь на дворе. Вы проспали целые сутки.
– Ты кто? – Дарго открыл глаза и увидел прекрасное лицо, такое знакомое, только вот откуда?
– Ваша принцесса Эльзина, – улыбалось ему видение.
– Ты тоже со мной в Долине Облаков? – спросил Дарго.
– Шутник, – засмеялась Эльзина, – нам туда через тысячу лет. Не торопитесь. Вставайте, мой дорогой. Посмотрите, какое звёздное небо сегодня.
– Звёздное небо? Этого не может быть! Откуда в Лесном королевстве звёзды? – воскликнул Дарго.
– Ах, принц, ну что Вы такое говорите? Как только Вы укололись шипом дурман-дерева, у Вас сплошные выдумки в голове.
– Да? И где же я укололся? – продолжал свой небольшой допрос принц.
– На свадебном пиру.
– А что я делал после укола? – «Принцесса говорит какими-то загадками», – подумал Дарго.
– Ничего. Проспали целые сутки. Я всё ждала, ждала, когда же Вы, наконец, проснётесь. Не дождалась и решила загадать желание, чтобы Вы, наконец, пробудились.
– И кто же исполнил твоё желание? – очередная загадка.
– Вот, видите, Вы всё время чудите. То Вы не помните звёзд, теперь спрашиваете, кто исполняет мои желания, – Эльзина кокетливо улыбнулась.
– Ну, кто? – принцу было всё интереснее и интереснее.
Принцесса рассмеялась.
– Дорогой, Вы же сами надели мне это колечко, когда брали меня в жёны, – и Эльзина выставила руку прямо перед носом Дарго. На пальце у принцессы, словно маленькое солнце, горел ярким огнём камень. – Вот это колечко и исполняет мои желания.
– Я что, женат?
– Со вчерашнего дня. Я Вам об этом только и толкую. И это кольцо – залог Вашей любви, – улыбнулась принцесса.
– Да, что-то я, и правда, торможу, – сказал Дарго, не отводя взгляда от камня. – Оно так пылает...
– Конечно, любимый, как и моя любовь к Вам, – прошептала Эльзина, нежно целуя своего принца. – Идёмте, идёмте, дорогой. Посмотрим на звёзды. Вы обещали мне, что после нашей ночи любви Вы для меня будете совершать прекрасные безумства. А сами проспали сутки.
Принц встал и, ещё слегка пошатываясь ото сна, вышел вместе с Эльзиной на балкон.
Стояла тёплая летняя ночь. Аромат ночных фиалок витал в воздухе такой, что от него кружилась голова. Сверчки пели свои любовные песни, и их мелодичные волны расходились по всей Фиалковой роще, словно круги по воде. Дарго поднял голову к небу и увидел не жёлтые фонарики светлячков, а золотой звездопад.
Небо было тёмным, но всё равно горело. Горело миллионами ярких звёзд, которые, словно камень в кольце Эльзины, пылали огнём любви. Этот их далёкий мерцающий свет манил и вдохновлял. Манил к себе отважные сердца и вдохновлял на головокружительные поступки.
Принц никогда раньше не видел звёздного неба. А может, видел и просто, когда укололся шипом дурман-дерева, забыл, и ему приснился сон? Сон, в котором он сражался с саранчой?!..
Дарго обернулся и посмотрел на спину принцессы. Крылышки у Эльзины были точь-в-точь, как у него. 
«Это какое-то наваждение, – подумал принц, – у принцессы ведь были белые крылья, словно лепестки ромашки. А откуда я это знаю?».
И тут в голове Дарго что-то промелькнуло, какая-то мысль вспыхнула, словно вспышка на солнце, и принц вспомнил, что он был в далёком и опасном путешествии и что в королевстве Лиловых стрекоз ему сделали рисунок на руке. Он подвернул рукав камзола и увидел ниже плеча маленькое лиловое пятнышко в виде короны.
– Фу! – выдохнул принц. – Значит, это не сон. Значит, всё это правда. Я действительно летал в Степное королевство, в королевства Серых мышей и звездочётов. И бородавчатая жаба съела мою косу. – Дарго тронул свои волосы. Косы действительно не было. Короткие волосы слегка завивались над висками.
– А Пламенное королевство? Я ведь сражался за свою любовь с беспощадным противником Огнём. – Принц вспомнил, как Огонь спалил крылышки Эльзины. – Это же мои крылья! – воскликнул Дарго. – Я действительно отдал свою жизнь за жизнь принцессы, а Эльзина всё-таки успела загадать заветное желание и вернуть мне жизнь обратно. Невероятно...
Всё стало, наконец, на свои места в голове у принца. Теперь понятно, что было спрятано от него в Великой книге блужданий и о чём умолчал Главный звездочёт. Всё должно было произойти так, как произошло, и не иначе. Просьба на обмен. Жизнь за жизнь.
Принц улыбнулся. Он обо всём догадался. Так вот, что такое любовь? Любовь – это заветное желание! 
Камень в кольце принцессы сиял, как одна из тех звёзд, которые горели на небосводе. А небо было усеяно звёздами, большими и маленькими. Можно было подумать, что это жуки-коробейники собрали все самоцветы в папоротниках и разбросали их на ночном небе. От их мерцающего света, от их сияния шёл такой импульс тепла и нежности, что казалось, ночь просто объята всепоглощающей любовью. Она ею дышала, как живая, и эта любовь проникала во все сердца маленьких жителей Фиалковой рощи. Лесное королевство можно было смело назвать королевством Любви, такая была эта чувственная ночь и эти горящие и зовущие к себе звёзды.
Они то ярко вспыхивали, то подмаргивали, их лёгкое мерцание манило взгляды и мысли. Хотелось узнать: а что там на этих звёздах? Что за миры путешествуют по своей орбите блужданий? И неужели и там, на этих небесных самоцветах, тоже правит миром госпожа Любовь? Хотелось узнать всё и сразу. Но это невозможно. Это потом. Не сейчас.
А сейчас... Дарго посмотрел на свою принцессу Эльзину, на звёздное небо и улыбнулся. Впереди тысяча лет! Это сколько же он сможет совершить прекрасных безумств!
 
Конец первой сказки. Продолжение "Алмазный песок времени"

Избранное: сказки для детей
Свидетельство о публикации № 5718 Автор имеет исключительное право на произведение. Перепечатка без согласия автора запрещена и преследуется...

  • © yazykova :
  • Сказки
  • Читателей: 2 620
  • Комментариев: 4
  • 2013-09-02

Проголосуйте. Заветное желание. Сказка про приключения принца эльфов. На планете эльфов всё как у людей: и любовь, и дружба, и верность. Нинель Языкова.
Краткое описание и ключевые слова для Заветное желание:

(голосов:4) рейтинг: 100 из 100
    Произведения по теме:
  • Третья сказочная история
  • Окончание сказочной трилогии про принца эльфов и его необыкновенные приключения. Сражение с Тенью. Нинель Языкова.
  • Алмазный песок времени
  • Продолжение сказки «Заветное желание». Новые приключения эльфа: сбой во времени, храм и жрица, звёзды и созвездия. Нинель Языкова.
  • Игры ветра
  • Современное эссе-сказка, поэтичное описание бури над городом. Море, шторм, город в ожидании катастрофы. Валентина Яровая.
  • Волшебный подарок
  • Поздравление детям от звёзд, снежинок, Деда Мороза и сказочных существ с Новым годом и Рождеством. Пожелания в новогоднюю ночь. Елена Сумская.
  • Чтобы Земля вертелась
  • Современная сказка для детей. Юрий Пусов

  • Светлана Скорик Автор на сайте 2-09-2013
Очень понравилась Ваша сказка, Нинель Васильевна! Фантазия у Вас замечательно работает!
  • Светлана Жукова Автор offline 3-09-2013
Дивная сказка, Нинель Васильевна!
Спасибо!
  • Татьяна Осень Автор offline 3-09-2013
Нинель. Очень хорошо! Спасибо. Хочется продолжения.
  • Нинель Языкова Автор offline 3-09-2013
Девочки, спасибо за отзывы. Продолжение есть. Это у меня трилогия. Сегодня же выставлю вторую часть. Остальное дело за Светланой Ивановной. Ещё раз спасибо вам, дорогие. Мне очень приятно.
Информация
Посетители, находящиеся в группе Гости, не могут оставлять комментарии к данной публикации.
Заветное желание